Directeur Marc Damen vertelt: “Een van de activiteiten in Blijdorp die niet zichtbaar is voor het publiek is de verscheidenheid aan fokprogramma’s voor met uitsterven bedreigde diersoorten. Doel van deze programma’s is de soort te behoeden voor uitsterven en inteelt in dierentuinen te voorkomen. Blijdorp coördineert onder andere het fokprogramma voor Aziatische olifanten en kleine panda’s.”

Bij deze fokprogramma’s werken dierentuinen over de hele wereld samen om de populatie gezond te houden. Zo wordt er voortdurend wetenschappelijk onderzoek verricht, onder andere naar medische zorg. Een voorbeeld hiervan is het onderzoek naar herpes bij olifanten. Dit virus, dat bij mensen een koortslip veroorzaakt, kan dodelijk zijn voor olifanten.

Voor dit onderzoek wordt niet alleen nauw samengewerkt met andere dierentuinen, maar ook met universiteiten en bijvoorbeeld het Erasmus MC. Het ultieme doel van de fokprogramma’s is ooit dieren terug te kunnen plaatsen in hun natuurlijke habitat. “Dat lijkt echter een utopie, want de leefgebieden voor de meeste diersoorten worden steeds kleiner.”

Educatie en natuurbehoud

Blijdorp heeft ook een sterke educatieve waarde. “Jaarlijks komen hier 150.000 kinderen die onder begeleiding van onze speciale Blijdorp docenten van alles leren over de natuur. Deze kinderen gaan vol kennis en enthousiasme naar huis en zijn onze ambassadeurs van de toekomst. Ze leren niet alleen over dieren, maar ook waar voedselproducten vandaan komen.”

Naast de lessen laat Blijdorp haar bezoekers op alle mogelijke manieren kennis maken met exotische dieren en hun biotopen. Dat gebeurt in de eerste plaats door de bezoeker het biotoop en zijn bewoners te laten beleven. “Wat Blijdorp doet aan natuurbehoud is niet terug te verdienen met de entreekosten, maar het is onze morele plicht. Zo voelen we dat overigens ook met de fokprogramma’s.”